Isaac Lee, el “exiliado” que impulsa la producción en español desde el corazón de Hollywood

Aunque aún se sigue autodefiniendo como periodista, el colombiano Isaac Lee es hoy uno de los productores más destacados de toda Iberoamérica a través de su compañía, Exile Content Studio, que acaba de ser vendida a Candle Media, de los ex Disney Kevin Mayer y Tom Staggs. Su impecable trayectoria y el excitante futuro que le depara a Exile como parte de la familia Candle son credenciales más que suficientes para colocar a Lee como uno de los Líderes de negocio de Los 100 de Cveintiuno.

Isaac Lee

Con una impresionante trayectoria que incluye la dirección de la revista colombiana Semana, los lanzamientos de medios clave como Gatopardo, Poder y la creación del medio de investigación Animal Político, sin mencionar su largo pasaje como director de Noticias de Univision, el colombiano y hoy radicado en Los Ángeles Isaac Lee se sigue percibiendo a sí mismo como periodista.

“Es lo que he hecho toda mi vida, es mi pasión y es lo que me trajo hasta aquí”, expresa en diálogo con Cveintiuno.

Con ese currículum, no es para menos. Sin embargo, desde que asumiera hace casi una década la dirección de Entretenimiento del gigante hispano Univision, su rol se ha ido expandiendo bastante más allá del periodismo.

Hoy, de hecho, Lee lidera Exile Content Studio, productora fundada en 2017 tras su salida de Univision y posicionada ya como una de las casas productoras más grandes de Iberoamérica, con presencia en Estados Unidos, México, Colombia y España y múltiples proyectos en marcha.

Solo en los últimos meses Exile ha anunciado o producido títulos como ‘Todo va a estar bien’ con Diego Luna, la serie infantil ‘Club Mundo Kids’, los documentales ‘Un sueño real’ y ‘Una casa real’ con Newtral, la serie digital ‘La casa de los creadores’ y la colección de NFTs y serie animada ‘Lil’ Heroes’ con el artista español Edgar Plans y la participación de J Balvin, DJ Khaled, Will I Am y Carmelo Anthony.

Además, el estudio ha cerrado alianzas con talentos de la talla de Benicio del Toro, Zoe Saldanha o Enrique Osorno y cuenta con un pipeline de producciones para casi todas las plataformas.

‘Todo va a estar bien’, original de Netflix creada por Diego Luna

Y, como si esto fuera poco, Exile protagonizó este año una de las operaciones más destacadas en la región en los últimos tiempos. Es que el pasado mes de julio la compañía estadounidense Candle Media sorprendió al anunciar la adquisición de Exile Content Studio.

Candle es liderada nada más y nada menos que por los ex Disney Kevin Mayer y Tom Staggs, que durante su pasaje por la compañía del ratón cerraron las compras maestras de Marvel, Lucasfilms y Pixar, y fueron clave para la puesta en marcha de Disney+.

Respaldada por el fondo inversor Blackstone, Candle Media viene creando un poderoso ecosistema de productoras con las adquisiciones también de Hello Sunshine, Moonbug, Faraway Road y ATTN.

“Esto realmente nos conecta a un sistema nervioso central. Ya no estamos solos. En un mundo tan competitivo, con unos jugadores tan fuertes que cada vez son menos y menos, tener ese respaldo económico es clave”, destaca Lee.

La gran noticia vinculada a Exile este 2022 fue la compra por parte de Candle Media. ¿Cómo se dio y cómo los toma esta operación?

Lo más importante que le ha pasado a Exile es la adquisición por parte de Candle. Esta es una compañía que tiene unas particularidades que son increíblemente atractivas para nosotros. Primero, porque Kevin Mayer y Tom Staggs son los número uno en expertise en media en el mundo.

Y segundo porque ellos le están apostando a armar un grupo de talentos que se especializa en diferentes áreas. Compraron Hello Sunshine, que son impresionantemente buenos y que tienen un perfil de series con carácter femenino; para todo el tema infantil compraron Moonbug Entertainment, que son los creadores de ‘CoComelon’ y que tienen una capacidad de producción fantástica y un crecimiento inimaginable. Luego compraron Faraway Road, de los creadores de ‘Fauda’. Y también ATTN, que son expertos en crear contenido positivo y de formato corto.

Y ahora, para el tema de producción en español, compraron Exile. Eso nos da unas posibilidades enormes de apostarle a los mejores proyectos, con los mejores talentos, pensar en grande, ser ambiciosos y al mismo tiempo tener el respaldo de todas estas compañías que tienen un conocimiento increíble.

¿Qué implicancias tiene esta operación para las ambiciones de Exile? Imagino que ahora la financiación deja de ser un problema…

Candle es una empresa tremendamente ambiciosa y está respaldada por Blackstone, el fondo de private equity más grande del mundo. Con Kevin y Tom, mientras los proyectos sean acertados, el talento sea el que debe ser y el proceso con el que se lleven sean fiscalmente responsables y sigamos dando éxitos, la financiación va a estar ahí. Ahora, esto también nos pone muchísima presión, porque las expectativas de ellos en calidad y resultados son altísimas. Y nosotros no vamos a hacer nada distinto que representar a nuestro mundo latino, nuestro universo, con el mejor talento.

¿El foco seguirá siendo entonces la producción en español?

Eso no cambia. Es verdad que ya tenemos proyectos en los que colaboramos con Hello Sunshine, Moonbug o Faraway que se ambientan en muchas partes del mundo, y en esos casos la idea es que todo sea en el idioma original donde están ambientadas las historias, pero nuestro foco es definitivamente lo que viene de creadores latinos, lo que tiene que ver con el mundo latino, lo que es en español. Hay 550 millones de personas que hablan español en el mundo y gente como Álex Pina ya ha demostrado que la serie número uno de Netflix a nivel mundial puede ser una serie en español. Pero nuestro enfoque, más que en el idioma, está sobre todo en el origen de las historias.

En Candle, Exile se une a compañías como Hello Sunshine, de Reese Witherspoon

¿Qué crees que vio Candle para adquirir Exile?

Gracias a su experiencia en Disney, Marvel, Pixar y Lucas, tanto Kevin como Tom saben el nivel de fandom y la importancia que tienen España y América Latina en el consumo. Y el rol que juegan los hispanos en Estados Unidos, que por ejemplo son el 16% de la población, pero el 25% de los movie goers. Estas son cosas que ellos saben mejor que nosotros y saben que es un mercado que tiene que ser parte de esa constelación de estrellas que están armando. Y creo que Exile tuvo mucha suerte de haber estado en el momento indicado, habiendo hecho lo suficiente para probar que tiene track record y, al mismo tiempo, tener lo mejor en el pipeline y haberles podido mostrar qué es lo que viene y con quién viene.

¿Dónde ves hoy las principales áreas de crecimiento para la industria de Iberoamérica?

Yo creo que hay un talento que necesitaba que le abrieran una válvula de escape y al que se le han presentado oportunidades de demostrar lo buenos que son. Alguien como Manolo Caro, por ejemplo. Manolo no se volvió genio para hacer películas y series de un día para el otro. Sus obras de teatro eran fantásticas, sus películas eran pequeñas pero exitosas. Todas estas cosas ya venían ocurriendo, pero no tenían el escenario, la plataforma ni la financiación, y ahora sí lo tienen.

Entonces, donde yo creo que más éxito va a haber para compañías como la nuestra, va a ser en crear franquicias, en encontrar cuáles son esas marcas que pueden vivir afuera de la pantalla, existir por muchos años y que se puedan volver parte de la historia, de la vida de nuestra gente y que crezcan con ellos, así como en el mundo entero hemos crecido todos con los personajes de Disney.

Hay alguna razón por la cual existen todos los personajes de Disney, ‘Los Simpsons’, ‘South Park’ y nosotros en cambio tengamos pocos ejemplos así para mostrar. Tenemos sí a ‘Mafalda’ o ‘Manolito Gafotas’, que son geniales, pero nunca tuvieron la oportunidad de crecer y estar en el cine, en la televisión y múltiples plataformas como otros. Y nosotros sí queremos que los personajes que cuenten nuestras historias sean realmente nuestros.

‘Un sueño real’, coproducción de Exile con Newtral hoy disponible en HBO Max

Da la sensación de que en Iberoamérica nos cuesta más crear este tipo de franquicias…

Claro, y yo creo que tiene que ver mucho con que, para apostarle a una franquicia, tienes que pensar a largo plazo. Tienes que tener recursos, y no es lo mismo que simplemente hacer una película, donde hay un esfuerzo descomunal de cinco años, donde al final de un parto hay película. Con las franquicias necesitas otros elementos distintos y son los que Candle, la industria y el momento que estamos viviendo nos traen.

Hace unos meses se anunció una llamativa asociación con Benicio del Toro. ¿Cómo se dio y en qué están trabajando juntos?

Para nosotros él es el símbolo de lo que significa ser un latino, que es estar 100% comprometido con el idioma, la cultura, los valores y Puerto Rico, pero al mismo tiempo 100% exitoso en Hollywood haciendo los papeles más ambiciosos y no siendo escogido por latino, sino por talentoso. Y él es mucho más que un buen actor, es alguien que quiere apadrinar e impulsar talento. Entonces vamos a hacer una parrilla de proyectos y programas con él y talento latino joven. Ya tenemos proyectos de una película y una serie. Y Exile está ahí para hacer lo que Benicio quiera. Que él tenga un lugar, una casa, para traer sus ideas.

¿Buscan más alianzas de este tipo?

Depende. Yo creo que en esto no hay fórmulas. Si hay alguien que sea un fit, te diría que sí, pero si hay alguien que solamente tenga un proyecto, pero es un gran proyecto, no importa si hay o no un first look. No nos gusta volver a modelos antiguos en donde tienes gente a quien no le permites hacer lo que quiere, pero tampoco le das el camino para hacer lo que puede.

Mientras estemos haciendo proyectos, el talento se sienta feliz, sean nuestros socios y no nuestros contratistas, la fórmula nos funciona muy bien. Exile funciona si es el mejor lugar para el talento hacer sus proyectos.

Por eso nuestra misión es poder identificar a un creador que es supremamente talentoso, que tiene una historia para contar, pero que por una u otra razón no tiene el acceso a poder venderla antes. Para nosotros ser capaces de identificar talento y que crezcan con nosotros es lo mejor que nos puede pasar.

Gonzalo Larrea 22-09-2022 ©cveintiuno

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